Distúrbios de saúde mental na adolescência estão ligados à ‘poda’ das conexões cerebrais

Uma ampla gama de condições de saúde mental que começam na adolescência podem ser causadas por problemas com a capacidade do cérebro de se “podar” em conexões desnecessárias.

Uma parceria internacional liderada por acadêmicos do Reino Unido, China e Alemanha pode ajudar a explicar por que as pessoas são freqüentemente afetadas por mais de um problema de saúde mental e pode ajudar a identificar aqueles com maior risco no futuro.

De acordo com a Organização Mundial da Saúde (OMS), os transtornos mentais afetam um em cada sete adolescentes (10 a 19 anos) em todo o mundo. Entre as causas mais comuns de doença e deficiência entre os jovens estão a depressão, a ansiedade e os problemas comportamentais, incluindo o transtorno de déficit de atenção e hiperatividade (TDAH). Os adolescentes frequentemente têm várias doenças mentais.

Adolescentes com dificuldades de saúde mental mostraram padrões semelhantes de atividade cerebral, independentemente de sua doença ser um dos sintomas internalizantes ou externalizantes ou se tivessem múltiplos sintomas, como tristeza e preocupação. Sintomas ‘externalizantes’, incluindo comportamentos agressivos, são um sintoma de outros distúrbios, como o transtorno de déficit de atenção e hiperatividade (TDAH).

A professora Barbara Sahakian, do Departamento de Psiquiatria da Universidade de Cambridge, disse: “Os jovens geralmente experimentam vários distúrbios de saúde mental, começando na adolescência e continuando e muitas vezes se transformando na vida adulta. Isso sugere que um mecanismo cerebral comum poderia explicar o aparecimento desses distúrbios de saúde mental durante esse período crítico do desenvolvimento do cérebro”.

De acordo com um novo estudo, o “fator neuropsicopatológico”, ou fator NP para abreviar, é um padrão distinto de atividade cerebral entre esses adolescentes.

A equipe examinou dados de 1.750 adolescentes de 14 anos da coorte IMAGEN, um estudo europeu que examina como fatores biológicos, psicológicos e ambientais podem afetar o desenvolvimento do cérebro e a saúde mental durante a adolescência.

Eles examinaram padrões de conexão cerebral em dados de imagens de varreduras cerebrais coletadas enquanto os participantes realizavam tarefas cognitivas.

Eles descobriram que o fator NP era maior em pessoas com uma variação específica do gene IGSF11, que já havia sido associado a vários problemas de saúde mental.

Os padrões do fator NP eram mais visíveis nos lobos frontais, a parte do cérebro responsável pela função executiva, que regula, entre outras coisas, o pensamento flexível, o autocontrole e o comportamento emocional.

Este gene desempenha um papel importante na poda sináptica, um processo que elimina conexões cerebrais supérfluas chamadas sinapses. Questões de poda podem ser especialmente problemáticas nos lobos frontais, as últimas partes do cérebro a crescer em adolescentes e adultos jovens.

O Dr. Tianye Jia, do Instituto de Ciência e Tecnologia para Inteligência Inspirada no Cérebro, Fudan University, Xangai, China, e o Instituto de Psiquiatria, Psicologia e Neurociência, King’s College London, Londres, Reino Unido, disse: “À medida que crescemos, nossos cérebros fazem mais e mais conexões, mas muitas conexões correm o risco de tornar o cérebro ineficiente. A poda sináptica ajuda a garantir que a atividade cerebral não seja abafada pelo ‘ruído branco’.

Ele também disse, “Nossa pesquisa sugere que, quando esse importante processo de poda é interrompido, afeta a maneira como as regiões do cérebro se comunicam. Como esse impacto é mais visto nos lobos frontais, isso tem implicações para a saúde mental”.

De acordo com os pesquisadores, identificar os fatores NP ajuda a identificar os jovens que correm maior risco de agravar os problemas de saúde mental.

O professor Jianfeng Feng, da Universidade Fudan em Xangai, China, e da Universidade de Warwick, Reino Unido, disse: “Sabemos que muitos distúrbios de saúde mental começam na adolescência e que os indivíduos que desenvolvem um distúrbio correm maior risco de desenvolver outros distúrbios também. Ao examinar a atividade cerebral e procurar esse fator NP, podemos detectar aqueles em maior risco mais cedo, oferecendo-nos mais oportunidades de intervir e reduzir esse risco”.

A Fundação Nacional de Ciências Naturais da China, a União Europeia, o Instituto Nacional de Pesquisa em Saúde e Cuidados (Reino Unido) e os Institutos Nacionais de Saúde (EUA) financiaram o estudo.

Referência do periódico:

  1. Xie, C., Xiang, S., Shen, C., Peng, et al. Uma base neural compartilhada subjacente à comorbidade psiquiátrica. Medicina da Natureza. DOI: 10.1038/s41591-023-02317-4
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